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Cambio Climático Los lagos glaciares se hacen más grandes con el calentamiento global

Para millones de personas el impacto puede ser importante

La mayoría de los glaciares del mundo se deshacen aunque hoy algunos también se están regenerando. Todo ese hielo ahora en estado líquido, acaba alimentando ríos, lagos y finalmente parte llega a nuestros mares y océanos. Un reciente estudio, ha puesto cifras a ese deshielo imparable, mostrando que el volumen de los lagos que se forman por la fusión del hielo glacial, ha aumentado en tamaño un 50 por ciento. 

Los resultados obtenidos por el grupo de investigadores norteamericanos y británicos, viene a demostrar que el calentamiento global antropogénico es el gran causante de este aumento. Un aumento, que no solo pone en jaque el abastecimiento de agua para millones de personas, también aumenta el riesgo de inundaciones en zonas costeras y continentales.

El tamaño de nuestros lagos glaciares ha aumentado un 50 por ciento desde la década de los 90 debido al aumento global de las temperaturas.

El deshielo de los glaciares en las últimas décadas ha provocado un aumento espectacular del tamaño y la cantidad de lagos glaciares. Estos se forman detrás de presas naturales creadas por los escombros que se amontonan en el frente de los glaciares y perduran cuando estos se retiran.

Hasta la fecha no se había realizado una evaluación global del número de lagos glaciares, ni de cómo han cambiado con el tiempo. Hoy con el uso de modelos numéricos, súper ordenadores e imágenes de satélite, se puede analizar con detalle los cambios que estos lagos glaciares han experimentado consecuencia del cambio climático y de otros factores.

Cambios en los lagos glaciares en (a) Alaska y el oeste de Canadá, (b) Groenlandia y el este del Ártico canadiense, (c) la Patagonia y (d) el Himalaya. El sombreado rojo indica los lagos que han aumentado de volumen, mientras que el azul muestra los que han disminuido.
Fuente: Shugar el al. (2020)

Un estudio largo y complejo

El estudio ha sido complejo y largo ya que para evaluar los cambios en los lagos glaciares de todo el mundo, se han utilizado más de un cuarto de millón de imágenes tomadas por los satélites Landsat de la NASA entre 1990 y 2018.

Posteriormente, se ha creado un modelo con el motor de Google Earth que identifica y describe las masas de agua en la superficie de la Tierra y selecciona las vinculadas a los glaciares. Para reducir el volumen de datos, el estudio se ha centrado solo en aquellos lagos con un área de al menos 0.05 kilómetros cuadrados.

Los datos de satélite y del modelo se han analizado posteriormente para estimar el volumen total del lago y deducir cómo ha cambiado en las últimas décadas y cómo podría afectar el nivel del mar a nivel global.

Entre satélites, modelos numéricos y matemáticas se ha conseguido entender mejor la transformación de los lagos de los glaciares terrestres.

Los datos muestran como en la década de 1990, 9.414 lagos glaciares cubrían casi 6.000 km2 de la superficie de la tierra y en conjunto contenían alrededor de 106 kilómetros cúbicos (km3) de agua. Para 2015-18 esa cantidad ya había aumentado un 53% a 14.393. El área total de los lagos también aumentó un 51%, cubriendo cerca de 9.000 km2.

El volumen de los lagos que se forman por la fusión del hielo glacial, ha aumentado en tamaño un 50 por ciento

Millones de personas dependen del agua de los glaciares

Los glaciares proporcionan un vital suministro de agua a las comunidades que viven río abajo. Por eso, conocer la manera en la que se transforman en lagos glaciares, es importante para saber con detalle cuales serán los recursos de almacenamiento de agua en zonas montañosas. De esos recursos dependen en el mundo unos 1.900 millones de personas.

La fusión del hielo glacial también está contribuyendo al aumento del nivel del mar, pero el agua de deshielo no siempre fluye directamente al mar. Parte de ella se retiene en los lagos glaciares y en aguas subterráneas. Por eso también es fundamental conocer que cantidad del agua de deshielo de los glaciares se queda por el camino y cuanta ayudará realmente a aumentar el nivel del mar.

No el agua que se deshace en los glaciares también contribuye a aumentar el nivel del mar.

La explicación de la transformación de nuestros glaciares es relativamente sencilla. El rápido aumento a nivel global del número, área y volumen de los lagos glaciares desde la década de 1990, se debe al calentamiento global generado por la actividad humana.

El hecho de que los lagos hayan crecido más rápido en latitudes muy altas, coincide perfectamente con el aumento térmico que ha vivido toda la región del Ártico. Algunas zonas se han calentado hasta tres veces más rápido que la media global.

Sin embargo, también se concluye en el estudio que algunos de los cambios observados podrían deberse a la variabilidad climática natural. El patrón global del desarrollo de lagos glaciares es complejo y entender que relación tienen con el cambio climático es difícil tanto a escala regional como global y requiere más investigación.