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Cambio Climático Las regiones tropicales del planeta crecen unos 30 km cada década


En un atlas, las regiones tropicales del planeta siempre han estado acotadas por dos líneas habitualmente discontinuas que coinciden con el trópico de Cáncer latitud 23.5oN y el trópico de Capricornio 23.5oS. Estas líneas imaginarias, marcan la latitud sobre la que inciden los rayos perpendiculares del sol a mediodía en diciembre y junio, los solsticios de invierno y verano respectivamente. 

El trópico de Cáncer en el hemisferio norte y el de Capricornio en el sur delimitan geográficamente las regiones tropicales del planeta.

Desde el punto de vista climático, los científicos dibujan los límites del trópico en los extremos de una de las grandes celdas de circulación atmosférica del planeta, la de Hadley. Es una circulación caracterizada por aire cálido y húmedo que asciende entorno al ecuador, y seco y más fresco que desciende a unos 30 grados norte y sur sobre los principales desiertos de la tierra.  

En general, cuando hablamos del trópico, nos imaginamos una región húmeda, lluviosa y de temperaturas más bien elevadas pero bastante constantes a lo largo del año. Sin embargo, una buena parte de estas regiones es bastante seca. Hace ya una década, que los científicos que estudian el clima de esta zona de la tierra, han ido notado que estas regiones áridas del trópico están creciendo y que son cada vez más secas. Mientras, las regiones caracterizadas por precipitaciones constantes y copiosas se van encogiendo, algo que entre los climatólogos se conoce como ¨el trópico exprimido¨. 

Límite climático de las regiones tropicales en 1980. Las más húmedas en verde y las secas en marrón. Fuente datos: NASA

Utilizando datos de satélite acumulados desde los años 70, un equipo de científicos de varios centros de investigación de Estados Unidos han podido constatar que los extremos del trópico hacia el norte y sur crecen entre 0.2 y 0.3 grados de latitud por década. El cambio ya es muy evidente en algunos países como los del Mediterráneo, pero incluso hay países fuera del trópico como Inglaterra o Alemania que están notando los efectos de este cambio. En 2016, el Mediterráneo oriental vivió la peor sequía de los últimos 900 años. La última vez que se produjo una expansión del trópico hacia el norte por causas climáticas naturales, fue entre 1568 y 1634, pero ahora las razones de los cambios que se están produciendo podrían ser otras. 

La última vez que se produjo una expansión del trópico hacia el norte por causas climáticas naturales, fue entre 1568 y 1634

Límite climático de las regiones tropicales hoy en día. Las más húmedas en verde y las secas en marrón. Fuente datos: NASA

Hay varias razones por las que puede estar cambiando la conocida celda de circulación Hadley. Desde el agujero en la capa de ozono del hemisferio sur, el aumento en la concentración de hollín procedente de la contaminación en China o el simple aumento térmico causado por el incremento de la concentración de gases efecto invernadero. Pero la señal más clara según los expertos, la que explica la mitad del desplazamiento de las regiones tropicales dirección norte y sur, es la del calentamiento de la superficie de mares y océanos

Tampoco hay que olvidar que aparte de la señal humana, hay una de variabilidad natural del clima marcada por fenómenos como El Niño, La Niña u otras oscilaciones de interacción atmósfera-océano que pueden amplificar los cambios que se están registrando en el trópico. 

Casi la mitad de la población mundial vive en estas regiones tropicales cambiantes del planeta, de manera que si el clima se sigue tornado más árido, el impacto podría afectar a miles de millones de personas.