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¿Sabías que...? Las mejores imágenes de la astronomía en 2018

Diez imágenes de historias y fenómenos que han dado mucho que hablar durante el 2018 en el mundo de la astronomía

Estamos a punto de despedir 2018 y, como cada año, es el momento de echar la vista atrás y ver qué nos han dejado estos últimos 365 días. En este caso, vamos a repasar algunos de los grandes momentos del año con 10 imágenes de historias y fenómenos que han dado mucho que hablar.

La gigantesca tormenta de Marte

De cuando en cuando, Marte puede experimentar tormentas de arena en una escala difícil de comprender. No afectan a una pequeña región del planeta rojo, sino a toda su superficie.

El fenómeno no es, ni mucho menos, nuevo. Pero hacía tiempo que no observábamos una tormenta de estas características. Además, ha puesto en jaque al róver Opportunity, del que no hemos obtenido respuesta en estos meses. Puede que haya marcado el fin de su funcionamiento tras 14 años sobre la superficie del planeta rojo…

Esta simulación muestra cómo pudo ver el róver Opportunity la llegada de la tormenta. En la izquierda, el Sol brilla en el mediodía marciano. Pero, progresivamente, a medida que la tormenta empeora, su brillo desaparece por completo.
Crédito: NASA/JPL-Caltech/TAMU

Yusaku Maezawa, el primer turista lunar

SpaceX, la empresa de Elon Musk, ha tenido siempre claro su objetivo de llegar a Marte. Pero, para ello, antes necesitará realizar muchos otros pasos intermedios. Entre ellos, por ejemplo, el de llevar al primer turista lunar.

La misión no tendrá lugar hasta la década de 2020. Pero servirá no solo para demostrar hasta donde ha llegado la tecnología del sector privado aeroespacial. También para que Yusaku Maezawa lleve a cabo una misión que parece muy inspiradora…

El lanzamiento del Falcon Heavy… y un descapotable en el espacio

Fue todo un hito que vivimos a principios de 2018. La compañía de Elon Musk hacía toda una exhibición tecnológica con el lanzamiento de su cohete Falcon Heavy. El lanzamiento de uno de los cohetes más potentes de la historia (y el más potente en la actualidad) debería ser más que suficiente para escribir ríos de tinta sobre lo logrado.

Pero, no contento con eso, Musk también envió a bordo, como carga de prueba, su descapotable de Tesla, pilotado por un maniquí, Starman. Es, sin duda, una de las imágenes de 2018.

El descapotable rojo de Elon Musk en el espacio.
Crédito: SpaceX

El mapa 3D más completo de la Vía Láctea creado hasta la fecha

La sonda Gaia tiene un objetivo muy ambicioso por delante. Crear el mapa 3D más completo de nuestra galaxia y, también, de algunas galaxias cercanas. A principios de 2018 se produjo la publicación de su segundo catálogo de datos.

En él, se recopila la información de más de 1.700 millones de estrellas. Apenas una fracción de todas las estrellas que componen la Vía Láctea. La misión todavía tiene años de trabajo por delante, pero sus datos ya están permitiendo la publicación de estudios muy interesantes…

Imagen de la Vía Láctea observada por la sonda Gaia.
Crédito: ESA/Gaia/DPAC, CC BY-SA 3.0 IGO

El espectacular cráter Korolev de Marte

El pasado 25 de diciembre, la sonda Mars Express cumplió 15 años en órbita alrededor del planeta rojo. En este tiempo, ha recopilado multitud de imágenes y datos. La Agencia Espacial Europea quiso celebrar el hito con esta imagen del cráter Korolev, en el polo norte de Marte.

Destaca por estar cubierto, permanentemente, por una gran capa de hielo. Algo posible por una combinación de factores: su latitud y, especialmente, el aire frío a su alrededor, que actúa como aislante ante el aire más cálido que lo derretiría.

El cráter Korolev, en Marte, observado por la sonda Mars Express.
Crédito: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO

Ícaro, la estrella más lejana

A principios de 2018, un grupo de astrónomos descubrió, con la ayuda del telescopio Hubble (y otras herramientas) a Ícaro. Es la estrella más lejana que se ha observado hasta la fecha. No es habitual observar una estrella, individual, a una distancia superior a unos 100 millones de años-luz.

Pero, gracias a la combinación de diversos factores, fue posible observar a esta estrella, situada a más de 9.000 millones de años-luz de la Vía Láctea…

Esta secuencia de imágenes muestra a Ícaro, la estrella más lejana observada (al menos por ahora).
Crédito: NASA, ESA, and P. Kelly, University of Minnesota

Un vídeo desde la superficie del asteroide Ryugu

Una de las imágenes más espectaculares de 2018 es, en realidad, un breve vídeo compuesto por 15 imágenes. Fue grabado por Rover-1B, una pequeña nave que acompaña a la misión Hayabusa2, de la Agencia Espacial Japonesa.

Las imágenes nos permiten ver la superficie del asteroide Ryugu, que será un objeto de estudio muy intenso durante los próximos años. Hayabusa2 tiene como gran objetivo, de hecho, traer una muestra de su material a la Tierra en la década de 2020.

La estrella de Scholz pudo visitar el Sistema Solar hace 70.000 años

Un estudio, publicado a principios de 2018, planteaba que la Nube de Oort, la región más exterior del Sistema Solar, y hogar de multitud de cometas y pequeños objetos helados, pudo ser perturbado por un astro conocido como la estrella de Scholz.

En la actualidad se encuentra a 22 años-luz, pero en aquel momento pudo estar a menos de 1 año-luz. Su aspecto, en el cielo, podría haber sido similar al de este concepto artístico…

Concepto artístico de la estrella de Scholz vista en el cielo hace 70.000 años.
Crédito: José A. Peñas/SINC

Barnard b, el segundo exoplaneta más cercano a la Tierra

En noviembre de 2018, llegó por fin una confirmación que se venía buscando desde hace muchos años. Un grupo de astrónomos confirmaba que la estrella de Barnard, la segunda estrella más cercana al Sistema Solar (en realidad cuarta, ya que Alfa Centauri es un sistema triple, formado por tres estrellas), tiene un exoplaneta a su alrededor.

Sería un mundo más grande que la Tierra pero más pequeño que Neptuno. Su descubrimiento pone fin a décadas de búsqueda en torno a este pequeño astro… por ahora, porque podría tener más planetas a su alrededor.

Concepto artístico de Barnard b, el segundo exoplaneta más cercano al Sistema Solar.
Crédito: ESO/M. Kornmesser

El homenaje al telescopio Kepler

2018 también será recordado como el año en el que el telescopio Kepler terminó sus operaciones. Ya es parte de la historia de la búsqueda de exoplanetas. Tras casi una década de funcionamiento, es el responsable del descubrimiento de más de 2.300 exoplanetas. Para ponerlo en perspectiva, el total de exoplanetas descubiertos, incluyendo el resto de misiones, es de 3.869 a finales de 2018. Es decir, casi las dos terceras partes se corresponden a hallazgos del telescopio Kepler.

Por eso, no sorprende que la NASA quisiese despedirse de su telescopio con este homenaje.

Concepto artístico del telescopio Kepler observando exoplanetas.
Crédito: NASA/Wendy Stenzel