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¿Sabías que...? Gemínidas 2017: última lluvia de estrellas del año

Las Gemínidas 2017 prometen ser una de las lluvias más espectaculares del año, llegando a verse 120 meteoros por hora

VÍDEO: CONSEJOS PARA VER LAS LLUVIAS DE ESTRELLAS


En 2016, la superluna de diciembre nos fastidió el espectáculo. Las Gemínidas 2017, sin embargo, prometen ser una de las lluvias más espectaculares de este año. No vas a tener que esperar mucho para disfrutar de ella, porque tendrá lugar esta madrugada, del 13 al 14 de diciembre.

Las Gemínidas son una de las lluvias de estrellas más espectaculares de todos los años. Sus meteoros son brillantes y, en el momento del pico, es posible llegar a ver hasta 120 meteoros por hora.

Aunque, como con muchos otros fenómenos astronómicos, bajo los cielos con mucha contaminación lumínica solo los meteoros más brillantes serán visibles. Aun así, incluso en zonas urbanas, seguirá siendo un fenómeno digno de ver.

Gemínidas 2017: la última lluvia de estrellas del año

Una Gemínida en el cielo.
Crédito: Ranbo55/skyandtelescope.com

Esta lluvia de estrellas tiene casi 200 años de antigüedad. Los primeros registros parecen proceder de Estados Unidos, cuando fueron observadas en 1833 desde un barco en el río Mississippi.

Desde entonces, no solo se ha mantenido activa, sino que cada año es más activa. Todo se debe a la gravedad de Júpiter. El gigante del Sistema Solar se encarga de empujar las partículas dejadas por su fuente, el asteroide 3200 Faetón hacia la órbita de la Tierra a lo largo de los siglos.

3200 Faetón, el responsable de las Gemínidas 2017, es un asteroide que fue descubierto en el año 1983. Tarda, aproximadamente, un año y medio en completar una órbita alrededor del Sol.

Su órbita es muy elíptica, acercándose a 20 millones de kilómetros de nuestra estrella (menos que la distancia que separa a Mercurio) y alejándose hasta dos veces la distancia entre la Tierra y el Sol, más allá de la órbita de Marte.

Cuándo ver las Gemínidas 2017

El pico de las Gemínidas se produce hacia las 2:00 de la mañana de tu hora local (es decir, a las 2:00 en la Península Ibérica, a las 2:00 en Canarias, o a las 2:00 en Ciudad de México).

Para encontrarla, basta con buscar en el cielo, en la región noroeste, la constelación de Orión

Como quizá deduzcas por su nombre, las estrellas fugaces parecen proceder de la constelación de Géminis. Para encontrarla, basta con buscar en el cielo, en la región noroeste, la constelación de Orión. Es muy fácil reconocer a esta última por sus tres estrellas, que componen el cinturón. Arriba y a la derecha de Orión está Géminis.

Órbita de 3200 Faetón y su ubicación el 17 de diciembre de 2017.
Crédito: Wikimedia Commons/Tomruen

Aunque la mayor parte de meteoros parecerán proceder de la constelación, pueden aparecer en cualquier lugar del cielo. Por ello, lo mejor es observar en la zona alrededor de la constelación, para poder ver los meteoros que dejan un rastro más largo al recorrer el firmamento.

Si miras a Géminis directamente, solo verás meteoros que no suelen recorrer gran parte del cielo. Además, recuerda que es aconsejable que pases al menos 30 minutos en la oscuridad para permitir que tu vista se adapte.

No es necesario utilizar ningún instrumento para disfrutar de este espectáculo. No necesitas ni prismáticos astronómicos ni telescopio. Simplemente tu vista. Lo mejor es que busques un lugar cómodo en el que tumbarte.

Cuanto más oscuro sea el cielo mejor, así que lejos de las luces de las ciudades sería lo ideal. Eso sí, en el hemisferio norte nos acercamos al invierno. Las noches son frías, y en la Península Ibérica los termómetros han bajado notablemente. No olvides llevar ropa de abrigo.

¿Qué produce la lluvia de estrellas de 3200 Faetón?

Es posible que las Gemínidas sean el resultado de que, en el pasado lejano, 3200 Faetón chocase con otro objeto. Cada año, la Tierra pasa por esa corriente de partículas, provocando la lluvia de meteoros. El factor de Júpiter y su gravedad ayuda a que las Gemínidas 2017 prometan ser muy activas. Además, no vamos a tener que preocuparnos por la luz de la luna, porque nuestro satélite va camino de la fase de luna nueva.

Júpiter fotografiado por la sonda Cassini.
Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute – National Aeronautics and Space Administration

Recuerda, los fragmentos de roca, o polvo, que están a punto de chocar con la atmósfera de la Tierra son meteoroides. Cuando atraviesan la atmósfera, los conocemos como meteoros. Cuando llegan al suelo, sin embargo, los llamamos meteoritos. Sin embargo, no es algo que vaya a suceder con la lluvia de las gemínidas, ni con ninguna otra. Estas partículas son muy pequeñas, en ocasiones del tamaño de un grano de arena, y no sobreviven al viaje.

El pico de actividad de las Gemínidas 2017 está previsto para la madrugada del 13 al 14 de diciembre es el siguiente

El pico de actividad de las Gemínidas 2017, previsto para la madrugada del 13 al 14 de diciembre es el siguiente. Ten en cuenta, eso sí, que las cifras no incorporan el factor de la contaminación lumínica, por lo que en zonas muy iluminadas los meteoros visibles serán menos: Península Ibérica, entre 73 meteoros por hora en la región occidental (Galicia y Portugal) y 82 meteoros en las Islas Baleares. Islas Canarias, en torno a 78 meteoros por hora.

Una buena oportunidad para observar otros fenómenos astronómicos

Las próximas noches, hasta el 26 de diciembre (aproximadamente), son fechas muy propicias, también, para observar algunos objetos astronómicos. En este caso sí que necesitaras telescopio o prismáticos astronómicos.

La ausencia de la luz de la Luna permite que se pueda observar con mucha facilidad nebulosas y otros objetos tenues. Las noches largas de diciembre invitan a observar el cielo al no tener que hacerlo solo de madrugada.

La Luna en fase menguante.
Crédito: John Briacombe

2017 toca a su fin, pero lo hace con un fenómeno que va a ser espectacular. Si vives en una ciudad, y quieres disfrutar de las Gemínidas 2017, lo aconsejable es que intentes salir a algún lugar oscuro.

Esta lluvia de estrellas bien lo merece. Pero si no tienes la oportunidad, entonces lo más recomendable es que busques un lugar lo más oscuro posible. También necesitas que tenga la mayor cantidad de cielo visible que puedas encontrar.

El ático de un edificio, por ejemplo, puede ser un buen lugar desde el que observar las estrellas fugaces. La cantidad de meteoros que verás será mucho menor a esos 80 meteoros por hora previstos, pero seguirá siendo un espectáculo que valdrá la pena. ¡Disfruta de las Gemínidas 2017!