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Actualidad El fenómeno geológico que está ensanchando el Atlántico

El océano Atlántico se está expandiendo debido a la convección del manto a más de 600 kilómetros de profundidad, según las últimas observaciones.

Un aumento de la materia que emerge de las profundidades del Atlántico podría estar separando el continente americano de Europa y África, según un nuevo estudio.

Las placas unidas a América se están separando de las unidas a Europa y África a un ritmo de cuatro centímetros al año. Entre estos continentes se encuentra la dorsal mesoatlántica. Aquí se sitúa la línea divisoria que separa las placas que se mueven hacia el oeste de las que lo hacen el este.

Red de observaciones el experimento Pi-LAB. Fuente: PI-LAB, Universidad de Southampton.

Un equipo de sismólogos ha podido realizar experimentos que han ayudado a explicar mejor este proceso. Estos experimentos, denominados PI-LAB y EURO-LAB, han permitido mejorar las observaciones significativamente.

Observaciones del fondo del Atlántico

El equipo de científicos desplegó más de 39 sismómetros en el fondo del Atlántico y obtuvo imágenes de las variaciones en la estructura del manto terrestre en profundidades en torno 410 km y 660 km. Gracias a esta red de sismómetros los investigadores han podido obtener por primera vez imágenes a gran escala y de alta resolución del manto bajo la dorsal mesoatlántica.

Treinta y nueve sismómetros fueron desplegados en el fondo del océano a través de la dorsal mesoatlántica como parte del experimento PI-LAB. Fuente: Universidad de Southampton.

Según los resultados, parece que el material que se encuentra entre la corteza terrestre y su núcleo, a más de 600 kilómetros de profundidad por debajo de la dorsal mesoatlántica, estaría empujando las placas desde abajo, provocando un mayor alejamiento de los continentes.

Las observaciones realizadas mostraron la existencia de un afloramiento, lento e inesperado, del manto más profundo.

Esta transferencia de material desde el manto inferior al superior, que puede ser continua o puntual, está asociada a la dorsal mesoatlántica. A medida que las placas se van separando el material que yace debajo se eleva y se van formado nuevas placas.

Resultados prometedores

Los resultados son sorprendentes, ya que este afloramiento del manto podría ser más importante de lo que se pensaba. Como señala Matthew Agius, uno de los investigadores, estos resultados permiten entender mejor la tectónica de placas. Estas placas son las causante de múltiples desastres naturales, como los terremotos o los tsunamis.

De modo que el hallazgo puede ayudar a los científicos a desarrollar mejores modelos y sistemas de alerta para las catástrofes naturales. Además, la tectónica de placas influye en el nivel del mar. Por tanto, afecta también a las estimaciones del cambio climático en escalas de tiempo geológicas.

VÍDEO: EXPLICACIÓN ANIMADA DE LA FORMACIÓN DE TSUNAMIS

Fuente del estudio: Agius, M.R., Rychert, C.A., Harmon, N. et al. A thin mantle transition zone beneath the equatorial Mid-Atlantic Ridge. Nature 589, 562–566 (2021). https://doi.org/10.1038/s41586-020-03139-x